我們為什麼會過敏?
发布时间:2018-10-06 21:38:28

文丨袁越

我們為什麼會過敏?

圖丨攝圖網

夏天走了,冷空氣來了,過敏的季節又到了。英國《新科學家》(New Scientist )雜誌適時地刊登了一組文章,為讀者澄清了一些關於過敏問題的誤解。過敏(Allergy)指的是人體免疫系統錯誤地對無害抗原發起攻擊所導致的不適。這裡所說的無害抗原主要包括花粉、寵物、食物、灰塵和乳膠等,甚至精液也可能導致過敏。但有一些症狀看似過敏,卻和過敏無關,比如一些化妝品引起的身體不適,以及空氣污染導致的鼻炎等。

「過敏」這個詞早在19 世紀末期就被發明出來了,但直到20世紀中期才首先在發達國家流行開來。就拿花粉過敏來說,1970 年時發達國家居民的花粉過敏比例只有10% 左右,但現在這個比例已經達到了30%,兒童的發病率甚至高達40% 以上。

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與此同時,過敏在一些發展中國家也逐漸流行開來。比如1990 年上海地區3~7 歲兒童的哮喘發病率只有2%,到了2011 年就增加到了10%,如此快的上升速度絕對不是空氣污染或者衛生條件改變所能解釋的。

曾經有人認為過敏發病率的高速上漲有可能是個假象,原因在於過去的醫生知識有限,沒能將其診斷出來,就像抑鬱症的情況一樣。但目前主流科學界認為事實不是這樣,因為像花生過敏這樣的食物過敏症狀非常嚴重,病人甚至有可能死亡,即使在19 世紀時也不大可能被醫生忽略。

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為了解釋過敏發病率的快速上升,流行病學家戴維·斯特拉岑(David Strachan)於1989 年提出了「衛生假說」(Hygiene Hypothesis),認為現代生活方式過於講究衛生了,使得現在的孩子很少生病,而人體免疫系統是在各種傳染病盛行的古代被進化出來的,習慣了永遠保持戒備,時刻準備打仗。現代社會沒仗可打,免疫系統卻閒不住,仍然四處攻擊,過敏就是這麼來的。

這個「衛生假說」流行了很多年,但在近幾年不斷受到挑戰。比如有人曾經質疑說,像紐約和倫敦這類大城市早在上世紀20年代就已經很乾淨了,飲用水消毒系統和排污系統都已建成,兒童也已不再那麼容易得傳染病了,但那時的過敏症發病率為什麼沒有迅速增加呢?再者,如果說兩次世界大戰導致西方大城市衛生狀況急劇下降,從而降低了過敏發病率,那麼戰爭結束後絕大部分西方國家都迅速恢復常態,並且在此後的半個多世紀的時間裡並無太大的改進,但過敏的發病率為什麼仍然一直在上升呢?

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為了解答這個疑惑,另一位流行病學家格雷厄姆·盧克(Graham Rook)於2003 年提出了「老友假說」(Old Friends Hypothesis),認為某些環境微生物和人類共生久了,能夠影響兒童免疫系統的發育。如果兒童因為某種原因在成長期間一直沒有遇到這些「老朋友」,其免疫系統的發育就會出問題,其結果就是過敏。

盧克的這個想法來源於一個觀察到的事實,那就是從小生活在大家庭的孩子,以及小時候在農村長大的孩子不容易過敏。另外,多數家庭的長子或者長女往往最容易過敏,弟弟妹妹們的情況就要好很多。盧克認為這些現象背後的原因都是一致的,那就是如果一個孩子在發育期間經常和別的孩子一起在外面玩,有機會接觸到戶外環境中含有的「好友型」微生物,其免疫系統就會發育得比較健康。

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按照這個理論,要想讓你的孩子長大後不過敏,最好的辦法就是不要把他關在屋子裡,而是讓他經常出去和小夥伴們一起玩耍。現代家庭的孩子越生越少,成長期間缺乏玩伴,在泥土中摸爬滾打的時間少了,過敏就來了。

萬一不幸過敏了,目前除了抗組胺藥物外,並沒有其他特效藥,只能忍耐。有人認為如果確定了導致過敏的抗原,比如花生,那麼可以通過經常性小劑量接觸花生的辦法來脫敏。這個方法理論上是可行的,但實際操作時劑量不好控制,容易出問題,必須在醫生的指導下進行。

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也有一些過敏病人,不知什麼原因突然就不過敏了。但研究發現,這樣的案例往往和抗原的改變有關,比如很多過敏的人搬家之後就沒事了,原因顯然是因為新家附近沒有那種讓他過敏的物質了。

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